Мыльная опера - телесериал, что отличается вполне последовательным изложением продуманной сюжетной линии в эпизодах на телевидении или радио. Пришло название с того периода, как в ранних вариантах располагалась реклама компаний-производителей мыла, вроде Colgate-Palmolive, Procter & Gamble, Lever Brothers. Первые подобные сериалы выходить начали еще по радио в дневное время, когда около приемников преимущественно находились домохозяйки, так что направлено мыло было на конкретно женскую аудиторию. Кроме того, мыльные оперы отличаются значительным количеством серий, клиффхэнгерами в конце каждой, а снимаются десятилетиями.
Не стоит путать понятия теленовеллы и мыльной оперы. К отличительным чертам последней можно отнести медленный темп, неоконченность, смену актеров, драматику.

Первая телевизионная мыльная опера появилась в 1947 – лента A Woman to Remember.
Медленный темп должен был сохраняться из-за большой частоты показа ленты, дабы сюжет оставался понятен телезрителю, пропустившему даже несколько эпизодов или только начавшему смотреть сериалы.
У сюжетов таких лент практически нет конца, история, что была начата в одном эпизоде, никогда в нем же не завершается. Дабы не останавливать весь ход рассказа, действий в мыльной опере обычно несколько, а их протяженность может варьироваться от пары серий до пары месяцев. Концовка эпизода, для привлечения интереса, часто характеризуется неожиданным драматическим событием, что раскрывается позже.
Еще одна черта в том, что до нескольких раз может меняться актер, играющий одного персонажа. Вполне допустимым является и воскрешение героев для поднятия рейтинга.
Ну и последний характерный признак – эмоциональный и драматический характер сюжета. Причем, вспыхивает и утихает драматика по очереди в параллельных сюжетах. Для обозначения различных драматических моментов используют особые приемы, как музыкальное сопровождение, крупный план и прочее. В юмористических повествованиях также может использоваться закадровый смех, являвшийся популярной тенденцией определенного периода.